bullet1 07. 符號

符號是表達思想的工具

想像你是一個猿人,生活在一個沒有文字沒有語言的原始部落。有一天,你想要告訴全村的猿人,明天將是你的生日,你想要邀請所有人到你家參加生日晚會,請問你如何將這個訊息讓所有人知道?(那時候可沒有文字!)

繼續想像你是這個猿人,有一天,你的腦海裡忽然浮現起一曲動聽的音樂,你怎樣才能記載下這首曲子,讓全村的人演奏?(那時候可沒有五線譜!)

有一天,你發現上千隻的野牛在村莊的東邊出現,你想要記下這群野牛的數量,你要如何表達?(那時候可沒有阿拉伯數字!)

前面三個問題的答案都是不可能。因為這個部落中,沒有一種媒介,能夠表達出你心中的想法,你所有的思想,都困在你的腦海中,講不出來,也寫不出來。從另一方面來看,因為沒有媒介,所以你也無從瞭解別人腦海中的想法。

由此可知,一個原始部落,如果無法發展出一種工具,用來將思想內容清楚表達,將使得成員之間的思想無法交流,知識經驗也無法累積傳承。在這種情況下,即使部落子孫已經綿延數百年,部落中每個人的能力,和第一代的祖先完全沒兩樣。

所以,一個部落要進化,就一定要發展出各種表達思想的工具,促進交流與進步,當這些工具越豐富,就會讓這個部落更進化,又再發展出更豐富精密的思想表達工具,然後又促成下一波的進化。而這些種種的表達思想的工具,其實就是現代社會中的各種符號系統。

所有的學習,基本上都是在學習如何使用符號

人類發明了很多的符號系統,在約定俗成的基礎下,賦予他們意義,幫助彼此之間思想交流,這些符號系統包括:語言,文字,五線譜,交通號誌,火車時刻表,阿拉伯數字,化學方程式,物理公式,數學公式等。隨著社會的進步,新的符號系統也不斷出現,以表達新的知識。舉例而言,現在的視窗電腦介面,各種圖示 (icon)都已經有一定的意義了,任何電腦使用者看到電腦螢幕左下角的垃圾桶,都知道它所代表的意義。

人類一生的學習,大概有二分之一以上的時間,是在學習如何運用符號:汽車駕駛要學會看得懂交通號誌,飛行員要看懂駕駛艙內複雜的儀表以及塔台管制員的各種命令,火車乘客要看懂火車時刻表及價目表,學生要看得懂課本和成績單,程式設計師要看懂各種程式碼所代表的意義,音樂家要能看懂樂譜。。。

我們學習這些符號系統,一方面是為了利用這些符號表達自己的思想,另一方面則是透過這些符號,瞭解別人的思想。符號系統是跨越時空限制的,所以我們不僅可以與當代的人們做思想的交流,也可以這些符號,瞭解古人的思想,而未來的人們也會透過同樣的方式,瞭解我們現在的思想。

符號本身經常是沒有意義的,它的意義來自於某一個特定族群成員之間的共識。以紅綠燈交通號誌而言,為什麼綠燈代表通行呢?因為大家(世界各地的政府)開會討論設計了交通號誌系統,並規定綠燈代表通行,就這麼賦予綠燈意義了。而對於新加入這個族群的人們(小學生要開始學習在馬路上行走),瞭解族群固有的符號系統是一個必 要的入會程序之一,否則就無法在這個族群生活了,所以我們都要學會交通號誌的意義。

bullet2 人類所有的知識,都藏在符號系統裡

老師常說「讀書不要死背,要了解!」什麼是死背?什麼是了解呢?對我而言,所謂死背,就是指記住了符號的長相,而忽略了符號背後所代表的意義。以紅綠燈而言,就是一個很容易令小學生混淆的符號系統。所有的小學生大概都知道「紅燈停,綠燈停,黃燈要當心」的道理,考試答起來分毫不差,但是有多少學生知道紅綠燈是如何指揮 交通呢?行人看綠燈要通行,那車子是不是看到紅燈才通行呢?如果在十字路口,我的前面是紅燈,那左邊車道大概是什麼顏色的燈呢?如果我們重新規定「紅燈行,綠燈停,黃燈要當心」會有什麼後果呢?

一個完全了解交通號誌的學生,應該有辦法回答以上的問題,而死背的學生,大概就沒有辦法了。

更深入的探討,我們會發現,越有智慧的人,越有能力使用簡單的符號,來表達複雜的概念。舉例而言,牛頓只用了短短的幾個符號,F=MA, 就完整了表達了所有物體運動的概念。飛機,星球,汽車。。。各種物體,不論他們的大小,重量,都逃脫不了這個定律,這是不是非常偉大呢?發明交通號誌的人,也是非常偉大的,想想看,他只用了三個燈,就指揮了全世界的車輛與行人,讓大家能井然有序的使用道路,不會爭先恐後而造成交通癱瘓,這個發明真是令人佩服啊!

我們也會發現,許多藝術家,其實就是那些能用我們所熟悉的符號,來表達我們所無法表達的感覺的人!偉大的畫家,能夠用線條,顏色,圖像(這也是符號喔!)描繪出人類心靈深處潛藏的感覺,偉大的作曲家,能夠用音符(也是符號!)寫下樂譜,傳達他心目中的樂曲,表達他的感情。詩人,也是善於利用語言(也是符號!)表達感覺 的人。杜甫的「飄飄何所似,天地一沙鷗」,只用了短短兩句話,就把天地遼闊,而人生孤寂無依的意象,描繪的淋漓盡致,王勃的「落霞與孤鶩齊飛,秋水共長天一色」是不是非常好的一幅風景畫呢?有人形容王維的詩是「詩中有畫,畫中有詩」,就是因為王維對兩種符號系統,語言以及繪畫,都非常熟練,可以用來表達同樣的心靈感受 ,使得讀者或觀眾在欣賞時,能體會令一種符號系統所傳達的意境。

bullet2 瞭解某種符號系統,就瞭解了某種知識

當牛頓寫下F=MA的時候,全世界大概只有他一個人了解這個公式背後的意義,直到他清楚解釋了這個公式的來龍去脈,才開始有物理學家接受了這些概念,這個公式的價值,才開始為世人所了解。然後也開始有人利用這些符號系統,解答一些過去無法解決的問題。

人類大部分的學習,都是在學著「如何看得懂前人所創造的符號系統,讓我們可以了解這世界的運行,讓我們的生活便利」。小學生要看懂交通號誌(符號),走路才不會被車撞到,要學會阿拉伯數字(符號),買糖果才不會找錯錢,要學國語(符號),才能知道別人在講什麼,寫什麼。中學生開始要學英文,因為地球上,還有 \多人,是不懂中文這種符號系統的,要和他們相處溝通,就要了解他們的符號系統「英文」,才能和他們相處。我們也要學會看地圖,知道地圖上的一小格(符號)可能代表地球上的三千里。我們學電腦時,要了解不同的指令(符號)才有辦法享受電腦所帶來的福利。

每個學科,都是一種符號系統

如果英文是一種符號系統,那我們如何「運算」這些符號呢?其實靠的就是「英文文法」!我們不應該把英文視為一種靠死背就會成功學科,到應該把他當作數學來看待:學英文單字就像學阿拉伯數字一樣,少不了ㄧ些死背的過程,但英文文法就像數學公式一樣,是要拿來活用的。我們靠著使用英文文法,把我們心中所要表達的意義,完整 正確的表達出來,讓懂英文的人,能了解我們在想什麼,我們也靠著英文文法,來體會英文句子所要傳達的訊息。

學物理也是在學如何使用符號系統。牛頓的F=MA, 對我們有什麼幫助你知道嗎?這個公式不僅表達了物體運動的原則,其實也成為一個工具,幫助我們思考。舉例而言,當沒有這個公式的時候,歷史上大概沒有一個人能馬上回答你,「推動一個兩公斤重的物體,大概需要多少力氣?」。當然啦,聰明一點的人,大概會找個兩公斤重的物體,做幾次實驗,然後給你一個粗略的答案,對推東西 很有經驗的人,可能也可以估計出一個大概的答案。然而,我相信,沒有一個人,能像牛頓這麼精準,不僅能給你答案,還能「教」你如何尋求答案。只要懂得使用這個公式,任何人,不用作實驗,不用靠經驗,都可以算出一個以前可能連大學教授都無法回答的問題。就像使用電子計算機一樣,只要你懂得如何按鍵,你就不必自己運算,計 算機自然會給你答案。使用牛頓公式也是一樣,只要你懂得這個公式的道理,你就不必每次都做實驗,但卻可以很快算出答案。總而言之,這個公式,就像是一個工具一樣,不僅增加了你的知識,也拓展了你的能力。

那為什麼要學數學?它幫助我們什麼?簡單的說,它讓我們熟悉一些基本的符號運算規則,好讓我們在別的符號世界裡不會孤立無援。就像蓋房子,需要有好的鋼筋和水泥,否則再好的藍圖也 \不出堅固的房子。物理世界,化學世界裡的符號系統,常常需要數學世界裡的符號的幫忙,才能更有效率。而電機科學,建築科學等學問,更需要物理,化學,數學等符號系統的幫忙,才有辦法表達出完整的概念。

每個人對符號的解讀常會有不一致的結果

雖然我們之前曾經講過,符號系統的建立,是基於某一族群內所有成員的共識,所以族群中的每一份子,對符號都應該有一樣的解讀才是。但實際上運作起來,常常有很大的出入。

數學符號系統算是最嚴謹的了,當我們看到數學公式所推導出的數字,每個人應該都有差不多的認識。五線譜這個符號系統所表達出來的音階,就容易因個人的音域不同而有不同的發聲。讀起來是同樣的Do的音,可是每個人唱出來的都不一樣,所以合唱團的指揮在一開始時,都需要有一個起音的校正動作,來改善這個問題。語言系統是人類 歷史上所創造出來的最複雜的符號系統,也由於每個人的領略能力不同,使得解讀的結果,往往有極大的差異。夏丏尊曾說:「閱讀是一種讀者的再創造」,意思是讀者所領略的意思可能已經不是作者所要表現的,讀者會依據自己的經驗和智慧,賦予作品做新的意義。

總而言之,符號系統對與許多善於使用的人,固然成為一種表達意義的良好方式,但對於對符號系統一無所知的人,符號系統簡直是空無一物。當使用者在使用符號系統表達理念時,固然是一種創造的過程,但當讀者常識要從這幅號系統來體會原作者所要表達的裡念時,這其實是另外一種創造的過程。

bullet2 結論

結論

學習要講效率,要講方法,要能舉一隅而以三隅反。我們要瞭解,人類所有的學習,基本上都是學習如何各種使用符號,所以其實各種科目的學習經驗,都是能夠互相幫忙,交互運用的。學五線譜經驗可以幫助學數學,學數學的經驗可以幫助學英文,學英文的經驗可以幫助學物理,。。。這樣的學習,不僅有趣,也有效率,也才能在有限的 生命旅程中,學到更多的知識,享受更多的智慧所帶來的樂趣。